From farm to fork: strengthening direct sales between smallholders and consumers in Cusco, Peru

Products in a traditional market in Cusco, Peru. Photo by Asocación Andes

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Researchers say farmers need more help if they are to sell healthy farm products directly to city consumers

Strengthening links between smallholder farmers and consumers is complex; there are many factors to be considered and many people who need to work together. In Cusco, southeastern Peru, substantial work has been done to enhance agroecological production but not much to improve direct sales between smallholders and consumers.

Owing to easy access to ultra-processed foods in Cusco there has been a marked increase in malnutrition and illnesses linked to unhealthy diets, such as hypertension and diabetes. The presence of these illnesses indicates a need for greater availability of healthy and nutritious foods. However, little has been done to increase the consumption of healthy, agroecological products. Many opportunities exist for smallholders to sell their agricultural produce to consumers in Cusco: the area is highly biodiverse; nearly all its products come from small-scale farms run by families; it is a well-known tourist destination; and has a rapidly expanding middle class.

ICRAF scientist Trent Blare introduces the special edition to the audience in Arequipa, Peru. Photo by María Omonte

Our research, supported by the McKnight Foundation, examined whether farmers near Cusco were taking advantage of the opportunities for direct sales in the city and what changes could be made to address any barriers. We analysed the results from various studies conducted in Cusco between 2015 and 2017 to determine the challenges and opportunities in the food system from the points of view of consumers, producers, purchasing managers of supermarkets and restaurants, NGO representatives, and development and regulatory institutions.

The results revealed that smallholders faced challenges in selling their agroecological products directly to consumers, restaurants and institutions due to various logistical and regulatory reasons and experienced difficulty in meeting some of the buyers’ standards. Smallholders often lacked the necessary sanitary certification and were not able to obtain it because of the high cost and lack of knowledge of the process. The high dependence of producers on intermediaries was also a limiting factor. The intermediaries often colluded to pay the farmers significantly less than what they would have received in the market. Consumers were generally unaware of the local and traditional products, how to recognize them and cook them, and the benefits of adding these to their diets.

Juice stall in the San Pedro market in Cusco, Peru. Photo by Asocación Andes

We also found that consumers had difficulty distinguishing between the various agroecological products in the markets because they were not clearly labelled. In addition, it was difficult for producers to adhere to the tax and sanitary laws because regulatory institutions had not provided them with advice and assistance. Other hindrances included not being able to meet volume requirements nor implement traceability systems; a lack of refrigeration and other food storage equipment; and lack of contacts to assist in accessing other distribution channels, such as supermarkets and restaurants.

On the other hand, we found that there were many opportunities for smallholders to increase their sales. One of these was the growing demand for traditional, agroecological products. Participatory guarantee systems, which are being developed by local NGOs and the regional government in Cusco, could certify the quality of the products, thus opening doors to some markets. The Government of Peru has also simplified tax laws, which facilitates compliance to regulations and avoids unnecessary penalties for smallholders.

Further, demand from both local and international tourists for traditional and organic products sourced locally has made consumption of such foods desirable among the residents of Cusco, especially the youth. In fact, 75% of consumers are willing to pay 5% more for locally grown fruit. Consumers who are younger, more educated, with higher incomes, or with children under 15 years of age were particularly willing to pay more for these products.

Fruits in a traditional market in Cusco, Peru. Photo by Asocación Andes

Our investigations revealed that even though there were several challenges to strengthening and expanding links between producers and consumers, there were also many opportunities. All stakeholders were interested in agroecological products. If they could find a way to work together to overcome the challenges and take advantage of the opportunities, producers would have the opportunity to improve their livelihoods through more effective commercialization of their products, and consumers would enrich their diets, thanks to the consumption of healthy foods. To achieve this, changes need to be made throughout the whole food system. Some of these recommendations include the promotion of agroecological products in places of purchase (like markets), educational campaigns about these products, training and awareness for producers, and the creation of clear legislation and regulations for the supply of local products.

Read the study (in Spanish)

Blare T, Botreau H, Neu C, Argumedo Gómez S, Jackson M. 2018. Experiencias en la creación de vínculos entre productores y compradores de productos agroecológicos en Cusco. Experience in creating links between producers and buyers of agroecological products in Cusco. LEISA revista de agroecología 34(2):31.

Blog by Michelle Jackson an environmental consultant presently doing work for ICRAF in Peru.

The World Agroforestry Centre is one of the 15 members of the CGIAR, a global research partnership for a food-secure future. We thank all donors who support research in development through their contributions to the CGIAR Fund.

De la chacra a la olla: El fortalecimiento de las ventas directas entre productores familiares y consumidores en Cusco
Los investigadores dicen que los productores necesitan ayuda para poder vender productos agroecológicos saludables directo a los consumidores de la ciudad.

Por: Michelle Jackson

El fortalecimiento de vínculos entre los productores de pequeña escala y los consumidores es complejo debido a que son muchos los factores que deben coordinarse y muchos los actores que tienen que trabajar en conjunto. En Cusco ha habido un enfoque mayormente dedicado a la producción agroecológica, pero no se ha dedicado mucho esfuerzo al mejoramiento de las ventas directas entre productores agroecológicos y consumidores.
Gracias a la fácil disponibilidad de alimentos ultraprocesados, en Cusco se ha visto un aumento en malnutrición y enfermedades vinculadas a una dieta poco saludable, como la hipertensión y la diabetes. La presencia de esas enfermedades demuestra que hay una necesidad de alimentos nutritivos, pero se han tomado pocas medidas para aumentar el consumo de productos agroecológicos y sanos. Existen varias oportunidades para poder lograr que los productores agroecológicos puedan hacer llegar sus productos a la población, esto se debe a que Cusco se encuentra en una zona de biodiversidad muy alta, con un alto porcentaje de agricultura familiar, con una actividad turística alta, y con condiciones económicas que han estado mejorando en los últimos años.
Nuestro estudio, apoyado por la fundación McKnight, examina si es que los productores agroecológicos más cercanos a los centros urbanos están aprovechando esta oportunidad para expandir sus ventas a los mercados de las ciudades, y si no lo están haciendo, averiguar qué debe cambiar y cuáles son los cuellos de botella que impiden a los agricultores satisfacer esta demanda.
Para poder llevar a cabo nuestro análisis, basamos nuestras investigaciones en varios estudios realizados en Cusco entre 2015 y 2017. Los estudios incluyeron las dificultades y oportunidades que los distintos actores clave encontraron en el sistema, como son los consumidores, productores, vendedores en los mercados, los intermediarios, los jefes de compras en supermercados y restaurantes, y representantes de ONG, instituciones de desarrollo y las reguladoras.
Durante la investigación, encontramos que los productores de pequeña escala se encuentran con varias dificultades al momento de vender sus productos agroecológicos directamente a los consumidores. Una de estas dificultades es que, usualmente, los pequeños productores no tienen las certificaciones de sanidad necesarias para poder vender sus productos agroecológicos. No podían obtener esta certificación por su alto costo y por no saber cuáles son los procesos para conseguirla. También, los pequeños productores son dependientes de los intermediarios, esto crea una dificultad en la venta de productos agroecológicos porque los intermediarios tienden a tomar ventaja de los pequeños productores y pagarles menos de lo que se gana en el mercado. Los consumidores tienen una falta de conocimiento de productos locales y tradicionales, no saben reconocerlos o cocinarlos, y no conocen los beneficios que estos productos les pueden aportar si los añaden a sus dietas. También encontramos que los productos agroecológicos no están marcados en los mercados y los consumidores no los pueden identificar, y que los productores también tienen dificultades siguiendo las leyes sanitarias y reguladoras porque las instituciones no los ayudan. Otras dificultades que encontramos son que los productores a veces no pueden cumplir con los requisitos de volumen, no tienen trazabilidad, les falta equipo de refrigeración y almacenamiento de alimentos, y les faltan contactos que los ayudarían a entrar a otros canales de distribución como restaurantes y supermercados.
Por otro lado, encontramos que hay muchas oportunidades para que los pequeños productores puedan incrementar las ventas de productos agroecológicos. Una de estas oportunidades es la creciente demanda por productos tradicionales y agroecológicos. La garantía participativa certificaría la calidad de sus productos y les abriría puertas a algunos mercados. Esta certificación está siendo desarrollada por ONG locales y el gobierno regional de Cusco. El gobierno peruano también ha simplificado las leyes tributarias, lo que facilita el cumplimiento con regulaciones y evita penalidades innecesarias a los pequeños productores. La demanda por productos orgánicos y tradicionales por parte de turistas internacionales y nacionales ha hecho que el consumo de estos productos se vuelva una tendencia entre los cusqueños, especialmente entre los más jóvenes. Los estudios muestran que un 75% de los consumidores está dispuesto a pagar 5% más para obtener frutas de procedencia local, esto se ve mayormente en consumidores jóvenes, más educados, con mayores ingresos, o con hijos menores de 15 años.
Nuestras investigaciones revelan que, aunque haya varios desafíos para poder fortalecer y expandir los vínculos existentes entre productores y consumidores, también se encuentran varias oportunidades. Cada uno de los actores está interesado en los productos agroecológicos, si estos actores encuentran una manera de trabajar coordinadamente para enfrentar los desafíos y aprovechar las oportunidades, habrá posibilidades para que los agricultores mejoren sus medios de vida a través de una comercialización más efectiva de sus productos, y para que los consumidores enriquezcan su dieta gracias al consumo de alimentos sanos. Para lograr esto, recomendamos que se hagan cambios en todo el sistema, algunas de estas recomendaciones incluyen la promoción de productos agroecológicos en lugares de compra, campañas educativas sobre estos productos, capacitación y sensibilización a los productores, y la creación de legislaciones de regulación claras para el abastecimiento de productos locales.

Lea el estudio
Blare T, Botreau H, Neu C, Argumedo Gómez S, Jackson M. 2018. Experiencias en la creación de vínculos entre productores y compradores de productos agroecológicos en Cusco. LEISA revista de agroecología 34(2):31.

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