Trees in Andes to counter Peru’s climate and water crisis, says Swiss scientist

Mathez-Stiefel interviews farmer Margarita Rubino, her exotic cows behind her in a landscape dominated by eucalytpus but with agroforestry practices such as hedges of quenales and fruit trees

Mathez-Stiefel interviews farmer Margarita Rubino, her exotic cows behind her in a landscape dominated by eucalytpus but with agroforestry practices such as hedges of quenales and fruit trees

Lea la versión en español aquí: Árboles en los Andes para contrarrestar la crisis del clima y el agua en Perú, dice científica suiza

In Peru, the Andes used to be home to biting poverty but are far more prosperous today. Their indigenous inhabitants benefited from land reform, and successive governments have invested in roads, municipalities and even sports grounds. Nevertheless, there is much to worry about. The environment is profoundly fragile,  its degradation threatening economic growth.

Dr. Sarah-Lan Mathez-Stiefel from the World Agroforestry Centre (ICRAF) is researching the mountains’ trees.  Over half the water in the Amazon watershed comes from Andean forests. But they are fragmented, neglected and a fraction of what they once were. On farms, exotic trees have supplanted native ones.

In Ancash, Mathez-Stiefel, who is also a Senior Research Scientist  at the Centre for Development and Environment (CDE) in Bern, meets experts on social and environmental change. “In Peru we’ve done well on production but less on environment,” says Pedro Estrada, who heads ALLPA, an NGO based in the town of Huari.

Mathez-Stiefel with Pedro Estrada of the Andean NGO ALLPA. Photo by Cathy Watson/ICRAF

Mathez-Stiefel with Pedro Estrada of the Andean NGO ALLPA. Photo by Cathy Watson/ICRAF

Looking across at a group of women in traditional hats and big skirts and at a poster for a bullfight with matadors from Colombia, Estrada says. “It’s striking to see indigenous women eating in restaurants, and twenty years ago, no one would have had ten soles to see a bull fight. Today more money circulates in the economy.”

Other informed commentators also appreciate Peru’s progress but worry deeply about its sustainability. Dr. David Ocaña, who directs the mountain ecosystem group at Peru’s National Research Institute on Glaciers and Mountain Ecosystems, describes how “the glaciers in the Andes have dangerously retreated – 40% since the 1970s”.

Ricardo Gómez, who is chief of the 340,000 ha Huascaran National Park, is worried that the park’s 41 sub-watersheds are overlooked, especially in light of Peru’s water crisis. “We have to see the park as a water bank that produces water.”

Gómez has just 26 rangers. Yet the park holds most of Peru’s glaciers and lies in the world’s highest tropical mountain chain, the Cordillera Blanca. Rivers that start in the park flow to the Amazon as well as Peru’s hot arid Pacific coast where large farms rely on their water to produce the exports that have helped make Peru a middle income country. Income per person is now $12,000 a year.

Highly degraded sloping land in Peru's Ancash region. The vegetation is dominated by species of Eucalyptus. Photo by Cathy Watson/ICRAF

Highly degraded sloping land in Peru’s Ancash region. The vegetation is dominated by species of Eucalyptus. Photo by Cathy Watson/ICRAF

The growth of jobs elsewhere in Peru partly explains the threat. “When the park was created in 1975, government gave rights to the people who were using it,” says Gómez. “But they were meant to periodically withdraw to let it recover. This broke down 10-15 years ago. Mining dynamized the economy, pulling men out of cattle. They now just roam, compacting soil and stopping regeneration.”

Glacier expert Dr. Ocaña says “In the last 20 years, there has been an abandonment of agriculture towards mining, medium cities, and the coast. In agriculture, you can earn 10-12 soles a day, in mining 40-70. What type of reforestation can we do? Plantations have been planted but we need to think about how to make them deliver more ecosystem services and improve water infiltration.”

Mathez-Stiefel has documented changes in highland villages. One was a vast hacienda 40 years ago with Argentine livestock. Until land reform in the 1970s, its Quechua-speaking inhabitants were serfs who surrendered animals as tithe to the landowner. Transport was by mules, houses were straw, and education took place in a church rather than a school.

Since then, as in most of Peru, where 40% of the population has moved out of poverty since 2000, a great deal has improved. The village now belongs to the community and has houses of cement, potable water, a health center, a kindergarten, primary and secondary school, and electricity. Nationally, 91.4% of dwellings in Peru have electricity, 74.2% in rural areas.

Remnants of quenuale forest on almost bare hills in Huascaran National Park. Photo by Cathy Watson/ICRAF

Remnants of quenuale forest on almost bare hills in Huascaran National Park. Photo by Cathy Watson/ICRAF

“Some people say land reform was rushed, and there have been attempts to reverse it,” says ALPA’s Estrada, whose grandfather’s own 40 hectares were given to his workers in the reform. “But people are much better off because of it. The system was unjust. There are still communities in the jungle that are made up of people who fled peon status in the Andes.”

However, Mathez-Stiefel has found less positive change – more extreme weather and crop disease, less forest and indigenous tree cover, the virtual disappearance of llamas and other camelids, and depopulation, particularly the flight of men.

Anthropologist Teófilo Altamirano from Peru’s Catholic University calls internal migration “the major transformational force of the past 60 years” in the Andes. Today just 30% of Peruvians live in the mountains, half the figure before. Other ICRAF research has found that about 15% of people in the Amazon are Quechua speakers, a sign of the number of indigenous people that have left the highlands.

Mathez-Stiefel believes trees can address the interlinked challenges of climate, water, energy, diet and livelihoods. “The Andes is dominated by eucalyptus but there is also a rich array of traditional agroforestry practices and indigenous species. One of the most exciting is quenuales, a tree which lives where nothing else lives – up to 15,000 feet.”

N-fixing alder trees line an oat field in a traditional Andean agroforestry system. Photo by Cathy Watson/ICRAF

N-fixing alder trees line an oat field in a traditional Andean agroforestry system. Photo by Cathy Watson/ICRAF

Rubino in her cheesemaking room. Photo by Cathy Watson/ICRAF

Rubino in her cheesemaking room. Photo by Cathy Watson/ICRAF

“Quenuales (Polylepsis spp.) are uniquely suited to store water in upper basins,” says literature at the Huascaran National Park. “The leaves and bark absorb water, thus creating very humid zones in which there is development of mosses, lichens and fungi. The water absorbed is deposited underground and feeds the region’s ponds. The roots prevent erosion and landslides to lower areas.”

Increasingly aware of its importance, government has begun restoring quenuales. Farmer Margarita Rubina, 42, approves. “It’s a sturdy hedge and protects the house from wind and its branches are good for cooking,” she says.  Dressed traditionally, in many ways, she represents the new Andes. Guinea pigs run around her feet on her earth floor. But her children study in schools in town. And where Rubino once had a herd of criollos, descendants of the small stocky cattle brought by the Spaniards 500 years ago, she now has four exotic cows and sells cheese. Mathez-Stiefel and Estrada discuss if planting protein-rich fodder trees might raise her output of milk.

“The rural world has not been seen as an opportunity for life,” says the vet, whose family has been Andean for 300 years. “We need to improve rural identity. Youth do not want to repeat the lives of their parents. But a dignified comfortable life is possible here. Agroforestry is super interesting”

Mathez-Stiefel has work ahead but has clearly found allies.

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For more about ICRAF’s program in the Andes, contact

Interested readers can consult, among others, her paper Identifying Gender-Sensitive Agroforestry Options: Methodological Considerations From the Field.

For an interview with Dr Mathez Stiefel, go to : Researching agroforestry practices in the Peruvian Andes

Her research to characterize Andean villages was a collaboration between ICRAF and the Andean Forest Program funded by the Swiss Agency for Development and Cooperation (SDC).

FTA supported Dr Mathez-Stiefel postdoctoral research, and she deploys and is further developing methods and approaches from the FTA Livelihood Systems Flagship.

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CRP 6 logo

ICRAF The World Agroforestry Centre is one of the 15 members of the CGIAR, a global partnership for a food-secure future. We would like to thank all donors who support research in development through their contributions to the CGIAR Fund.

Árboles en los Andes para contrarrestar la crisis del clima y el agua en Perú, dice científica suiza

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Mathez-Stiefel entrevista a la agricultora Margarita Rubino, sus vacas exóticas detrás de ella en un paisaje dominado por eucaliptos, pero con prácticas agroforestales como setos de queñuales y árboles frutales.

Traducido por: Elizabeth Chávez Chávez

Los Andes del Perú solían ser hogar de una pobreza mordaz, pero hoy son mucho más prósperos. Sus habitantes indígenas se beneficiaron de la reforma agraria y los sucesivos gobiernos han invertido en carreteras, municipios e incluso campos deportivos. Sin embargo, hay mucho sobre qué preocuparse. El medio ambiente es profundamente frágil y su degradación amenaza el crecimiento económico.

La Dra. Sarah-Lan Mathez-Stiefel, del Centro Internacional de Investigación Agroforestal (ICRAF), está investigando los árboles de las montañas. Más de la mitad del agua de la cuenca amazónica proviene de los bosques andinos. Pero éstos están fragmentados, descuidados y son una fracción de lo que eran antes. En las fincas, los árboles exóticos han sustituido a los nativos.

En Ancash, Mathez-Stiefel, quien también es investigadora principal en el Centro para el Desarrollo y Ambiente de la Universidad de Berna (CDE), se reúne con expertos en cambio social y ambiental. “En Perú hemos hecho un buen trabajo en producción, pero no tanto en ambiente”, dice Pedro Estrada, quien dirige ALLPA, una ONG con sede en la ciudad de Huari.

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Mathez-Stiefel con Pedro Estrada de la ONG andina ALLPA. Foto por Cathy Watson / ICRAF

Mirando hacia un grupo de mujeres con sombreros tradicionales y polleras y a un cartel para una corrida de toros con matadores de Colombia, dice Estrada. “Es sorprendente ver a las mujeres indígenas comiendo en restaurantes, y sólo hace veinte años, nadie habría tenido diez soles para ver una pelea de toros. Hoy en día circula más dinero en la economía”.

Otros comentaristas informados también aprecian el progreso del Perú, pero se preocupan profundamente por su sostenibilidad. El Dr. David Ocaña, quien es director de Investigación en Ecosistemas de Montaña del Instituto Nacional de Investigaciones en Glaciares y Ecosistemas de Montaña del Perú, describe cómo “los glaciares de los Andes han retrocedido peligrosamente- 40% desde los años setenta”.

Ricardo Gómez, jefe de las 340.000 hectáreas del Parque Nacional Huascarán, está preocupado de que las 41 sub-cuencas del parque se pasan por alto, especialmente a la luz de la crisis de agua en Perú. “Tenemos que ver el parque como un banco que produce agua”.

Gómez tiene sólo 26 guardabosques. Sin embargo, el parque sostiene muchos de los glaciares de Perú y se encuentra en la cadena de montañas tropicales más alta del mundo, la Cordillera Blanca. Los ríos que comienzan en el parque fluyen hacia la Amazonía, así como hacia la costa árida y caliente del Pacífico del Perú, donde grandes fincas confían en sus aguas para producir las exportaciones que han ayudado a hacer de Perú un país de ingresos medios. El ingreso por persona es ahora $ 12,000 al año.

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Pistas muy degradadas en la región de Ancash en Perú. La vegetación está dominada por especies de eucaliptos. Foto por Cathy Watson / ICRAF

El crecimiento de los empleos en otras partes del Perú explica parcialmente la amenaza. “Cuando el parque fue creado en 1975, el gobierno dio derechos a las personas que lo usaban”, dice Gómez. “Pero estas personas estaban destinadas a abandonar el lugar periódicamente para que se recuperara. Esto finalizó hace 10-15 años. La minería dinamizó la economía, sacando a los hombres de la ganadería. El ganado ahora sólo vaga, compactando el suelo y deteniendo la regeneración”.

El Dr. Ocaña, experto en glaciares, dice: “En los últimos 20 años, hubo un abandono de la agricultura hacia la minería, las ciudades medias y la costa. En la agricultura, tú puedes ganar entre 10 y 12 soles al día, pero en la minería entre 40 y 70. ¿Qué tipo de reforestación podemos hacer? Hubo plantaciones con especies exóticas, pero necesitamos pensar en cómo hacer que ellos entreguen más servicios ecosistémicos y mejoren la infiltración de agua”.

Mathez-Stiefel ha documentado los cambios en los pueblos de las zonas altas. Uno era una gran hacienda hace 40 años con ganado argentino. Hasta la reforma agraria en los años setenta, sus habitantes quechua hablantes eran siervos que entregaban animales como diezmo al terrateniente. El transporte era por mulas, las casas eran de paja y la educación se llevaba a cabo en una iglesia en lugar de una escuela.

Desde entonces, como en la mayor parte del Perú, donde el 40% de la población ha salido de la pobreza desde el año 2000, muchas cosas han mejorado. El pueblo ahora pertenece a la comunidad y tiene casas de cemento, agua potable, un centro de salud, un jardín de infancia, colegio de primaria y secundaria y electricidad. A nivel nacional, el 91,4% de las viviendas en el Perú tienen electricidad, el 74,2% en zonas rurales.

“Algunas personas dicen que la reforma agraria fue apresurada y han habido intentos de revertirla”, dice Estrada, de ALLPA, cuyas 40 hectáreas que pertenecían a su abuelo fueron entregadas a sus trabajadores en la reforma. “Pero la gente está mucho mejor debido a eso. El sistema era injusto. Hay todavía comunidades en la selva que están compuestas por personas que huyeron del status de peón en los Andes”.

Sin embargo, Mathez-Stiefel ha encontrado un cambio menos positivo: climas más extremos y enfermedades de los cultivos, menos bosques y cobertura de árboles nativos, virtual desaparición de llamas y otros camélidos y despoblación, especialmente la huida de hombres.

Teófilo Altamirano, antropólogo de la Universidad Católica del Perú denomina a la migración interna “la principal fuerza transformadora de los últimos 60 años” en los Andes. Hoy sólo el 30% de peruanos vive en las montañas, la mitad de la cifra anterior. Otras investigaciones de ICRAF han descubierto que alrededor del 15% de las personas en la Amazonía son quechua hablantes, una señal del número de gente andina que  han abandonado las zonas altas.

Mathez-Stiefel cree que los árboles pueden responder a los desafíos interconectados del clima, el agua, la energía, la alimentación y los medios de vida. “Los Andes están dominados por eucaliptos, pero también hay una gran variedad de prácticas agroforestales tradicionales con especies nativas. Uno de los más emocionantes es el queñual, un árbol que vive donde nada más vive – hasta 15.000 pies”.

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Los árboles de alisos de fijación de nitrógeno alinean un campo de avena en un sistema agroforestal andino tradicional. Foto por Cathy Watson/ICRAF

“Los Queñuales (Polylepsis spp.) son especialmente adecuados para almacenar agua en las cuencas superiores”, dice la literatura en el Parque Nacional Huascarán. “Las hojas y la corteza absorben agua, creando así zonas muy húmedas en las cuales hay desarrollo de musgos, líquenes y hongos. El agua absorbida es depositada bajo tierra y alimenta los estanques de la región. Las raíces evitan la erosión y los deslizamientos de tierra hacia áreas bajas”.


Rubino en su sala de quesos. Foto por Cathy Watson/ICRAF

Cada vez más conscientes sobre su importancia, el gobierno ha comenzado a restaurar queñuales. Margarita Rubina, agricultora de 42 años, lo aprueba. “Es un seto robusto y protege la casa del viento y sus ramas son buenas para usar como leña”, dice. Vestida tradicionalmente, en muchos aspectos, ella representa a los nuevos Andes. Los cuyes corren alrededor de sus pies en su piso de tierra. Pero sus hijos estudian en las escuelas de la ciudad. Y si Rubino una vez tuvo un rebaño de criollos, descendientes del ganado pequeño y robusto traído por los españoles hace 500 años atrás, ella ahora tiene cuatro vacas exóticas y vende queso. Mathez-Stiefel y Estrada discuten si plantar árboles forrajeros ricos en proteínas podría aumentar su producción de leche.

“El mundo rural no es visto como una oportunidad para la vida”, dice el veterinario, cuya familia ha radicado en los Andes durante 300 años. “Necesitamos mejorar la identidad rural. Los jóvenes no quieren repetir la vida de sus padres. Pero una vida digna y confortable es posible aquí. La agroforestería es muy interesante”.

Mathez-Stiefel tiene trabajo por delante, pero, claramente, ha encontrado aliados.
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Para más información acerca del Programa de ICRAF en los Andes, por favor contacte a Sarah- Lan Mathez en:

Acceda al artículo original en inglés aquí

También lea:

FTA ha apoyado a la investigación postdoctoral de la Dr. Mathez-Stiefel y ella usó métodos y enfoques del “flagship” FTA Livelihood Systems. Para más información acerca de la metodología que aplicó y desarrolló, lea su artículo: Identifying Gender-Sensitive Agroforestry Options: Methodological Considerations From the Field

Su investigación en los pueblos andinos fue una colaboración entre el ICRAF y el Programa Bosques Andinos, financiado por la Agencia Suiza para el Desarrollo y la Cooperación (COSUDE).

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LOGOS CRPS mayo 2012

ICRAF, el Centro Internacional de Investigación Agroforestal (ICRAF) es uno de los 15 miembros del CGIAR, una alianza global para un futuro seguro de los alimentos. Quisiéramos agradecer a todos los donantes que apoyan la investigación en desarrollo a través de sus contribuciones al Fondo del CGIAR.'

Cathy Watson

Cathy Watson is chief of programme development at the World Agroforestry Centre in Nairobi. Before joining ICRAF in November 2012, she founded and ran two NGOs in Uganda -- Straight Talk Foundation and Mvule Trust. She was made a senior Ashoka fellow for social entrepreneurship in 2006. She has also been a foreign correspondent, working for The Guardian and the BBC, among others. A graduate in biology and Latin American Studies from Princeton, she has over 30 years of work experience in Africa with a focus on trees, youth, HIV, families, and communication for social change. She holds a graduate certificate in agroforestry from the University of Missouri.

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